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¿Qué es la enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC?

También se conoce como enfermedad pulmonar obstructiva crónica, bronquitis crónica o enfisema.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC es una enfermedad progresiva que causa dificultad para respirar. La palabra “progresivo” indica que la enfermedad empeora con el tiempo.

La EPOC puede causar tos (en inglés) con la producción de grandes cantidades de una sustancia pegajosa llamada moco, sibilancias, dificultad para respirar, presión en el pecho y otros síntomas.

La principal causa de la EPOC es el hábito de fumar cigarrillos. La mayoría de las personas que padecen COPD fuman o fuman. Sin embargo, hasta el 25 por ciento de las personas con EPOC nunca fumaron. La exposición a largo plazo a otros irritantes pulmonares, como el aire contaminado, los vapores químicos o el polvo, también puede contribuir a la EPOC. Un trastorno genético infrecuente llamado deficiencia de alfa-1-antitripsina (AAT) también puede causar la enfermedad.

Información general

Para entender la EPOC, es bueno entender cómo funcionan los pulmones (en inglés). El aire que respira baja por la tráquea hasta los tubos que van a los pulmones, llamados tubos bronquiales o vías respiratorias.

Dentro de los pulmones, los tubos bronquiales se ramifican muchas veces en miles de tubos más pequeños y delgados llamados bronquiolos. Estos tubos terminan en grupos de pequeños sacos de aire redondeados llamados alvéolos.

Pequeños vasos sanguíneos llamados capilares pasan a través de las paredes de los alvéolos. Cuando el aire llega a los alvéolos, el oxígeno pasa a través de las paredes de los alvéolos hacia la sangre de los capilares. Al mismo tiempo, un producto de desecho llamado dióxido de carbono (CO2) pasa de los capilares a los alvéolos. Este proceso, llamado intercambio gaseoso, aporta oxígeno al cuerpo para funciones vitales y elimina el CO2.

Las vías respiratorias y los alvéolos son elásticos. Cuando inhalas o respiras, cada alveolo se llena de aire como un globo diminuto. Cuando exhalas o dejas salir el aire, los alvéolos se desinflan y sale el aire.

En la EPOC, la cantidad de aire que ingresa y sale de las vías respiratorias disminuye por una o más de las siguientes razones:

Los bronquios y los alvéolos pierden su elasticidad.
Las paredes que separan muchos de los alveolos se destruyen.
Las paredes de los bronquios se vuelven gruesas e inflamadas.
Los bronquios producen más moco que en condiciones normales y pueden obstruirse.
Pulmones y pulmones normales con EPOC

La Figura A muestra la ubicación de los pulmones y las vías respiratorias en el cuerpo. La caja muestra una sección transversal detallada de los bronquiolos y alvéolos. La Figura B muestra los pulmones afectados por la EPOC. La caja muestra una sección transversal detallada de los bronquiolos y las paredes alveolares que están lesionadas por la enfermedad.
La Figura A muestra la ubicación de los pulmones y las vías respiratorias en el cuerpo. La caja muestra una sección transversal detallada de los bronquiolos y alvéolos. La Figura B muestra los pulmones afectados por la EPOC. La caja muestra una sección transversal detallada de los bronquiolos y las paredes alveolares que están lesionadas por la enfermedad.
En los Estados Unidos, el término COPD cubre dos enfermedades principales: enfisema y bronquitis crónica. En el enfisema, las paredes que separan muchos alvéolos están lesionadas. Por esta razón, los alvéolos pierden su forma normal y se relajan. Este tipo de lesión también puede destruir las paredes de los alvéolos, lo que resulta en menos alvéolos y alvéolos más grandes, en lugar de muchos alvéolos diminutos. Si esto sucede, el intercambio gaseoso en los pulmones disminuye.

En la bronquitis crónica, la capa que cubre el interior de las vías respiratorias permanece constantemente irritada e inflamada, lo que causa la hinchazón de esta capa. Grandes cantidades de moco se forman dentro de las vías respiratorias, lo que dificulta la respiración.

La mayoría de las personas con EPOC padecen enfisema y bronquitis crónica al mismo tiempo, pero la gravedad de cada afección varía según la persona. Por lo tanto, el término general EPOC es más apropiado.

Perspectivas

La EPOC es una causa importante de discapacidad y ocupa el tercer lugar entre las causas de muerte en los Estados Unidos. En la actualidad, 16 millones de personas tienen un diagnóstico de EPOC. Es posible que muchas más personas tengan la enfermedad sin saberlo.

La EPOC aparece lentamente. Los síntomas a menudo empeoran con el tiempo y pueden limitar la capacidad de una persona para realizar sus actividades diarias. La EPOC severa puede impedirle realizar incluso actividades elementales, como caminar, cocinar o cuidar de su cuidado personal.

La EPOC casi siempre se diagnostica en personas de edad madura o