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¿Qué es la enfermedad pulmonar obstructiva crónica o
EPOC?

También se conoce como enfermedad pulmonar obstructiva crónica,
bronquitis crónica o enfisema.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC es una
enfermedad progresiva que causa dificultad para respirar. La
palabra "progresivo" indica que la enfermedad empeora con el
tiempo.

La EPOC puede causar tos (en inglés) con la producción de grandes
cantidades de una sustancia pegajosa llamada moco, sibilancias,
dificultad para respirar, presión en el pecho y otros síntomas.

La principal causa de la EPOC es el hábito de fumar cigarrillos. La
mayoría de las personas que padecen COPD fuman o fuman. Sin
embargo, hasta el 25 por ciento de las personas con EPOC nunca
fumaron. La exposición a largo plazo a otros irritantes pulmonares,
como el aire contaminado, los vapores químicos o el polvo, también
puede contribuir a la EPOC. Un trastorno genético infrecuente
llamado deficiencia de alfa-1-antitripsina (AAT) también puede
causar la enfermedad.

Información general

Para entender la EPOC, es bueno entender cómo funcionan los
pulmones (en inglés). El aire que respira baja por la tráquea hasta
los tubos que van a los pulmones, llamados tubos bronquiales o
vías respiratorias.

Dentro de los pulmones, los tubos bronquiales se ramifican muchas
veces en miles de tubos más pequeños y delgados llamados
bronquiolos. Estos tubos terminan en grupos de pequeños sacos de
aire redondeados llamados alvéolos.

Pequeños vasos sanguíneos llamados capilares pasan a través de las
paredes de los alvéolos. Cuando el aire llega a los alvéolos, el
oxígeno pasa a través de las paredes de los alvéolos hacia la sangre
de los capilares. Al mismo tiempo, un producto de desecho llamado
dióxido de carbono (CO2) pasa de los capilares a los alvéolos. Este
proceso, llamado intercambio gaseoso, aporta oxígeno al cuerpo
para funciones vitales y elimina el CO2.

Las vías respiratorias y los alvéolos son elásticos. Cuando inhalas o
respiras, cada alveolo se llena de aire como un globo diminuto.
Cuando exhalas o dejas salir el aire, los alvéolos se desinflan y sale
el aire.

En la EPOC, la cantidad de aire que ingresa y sale de las vías
respiratorias disminuye por una o más de las siguientes razones:

Los bronquios y los alvéolos pierden su elasticidad.
Las paredes que separan muchos de los alveolos se destruyen.
Las paredes de los bronquios se vuelven gruesas e inflamadas.
Los bronquios producen más moco que en condiciones normales y
pueden obstruirse.
Pulmones y pulmones normales con EPOC





La Figura A muestra la ubicación de los pulmones y las vías
respiratorias en el cuerpo. La caja muestra una sección transversal
detallada de los bronquiolos y alvéolos. La Figura B muestra los
pulmones afectados por la EPOC. La caja muestra una sección
transversal detallada de los bronquiolos y las paredes alveolares
que están lesionadas por la enfermedad.
La Figura A muestra la ubicación de los pulmones y las vías
respiratorias en el cuerpo. La caja muestra una sección transversal
detallada de los bronquiolos y alvéolos. La Figura B muestra los
pulmones afectados por la EPOC. La caja muestra una sección
transversal detallada de los bronquiolos y las paredes alveolares
que están lesionadas por la enfermedad.
En los Estados Unidos, el término COPD cubre dos enfermedades
principales: enfisema y bronquitis crónica. En el enfisema, las
paredes que separan muchos alvéolos están lesionadas. Por esta
razón, los alvéolos pierden su forma normal y se relajan. Este tipo
de lesión también puede destruir las paredes de los alvéolos, lo que
resulta en menos alvéolos y alvéolos más grandes, en lugar de
muchos alvéolos diminutos. Si esto sucede, el intercambio gaseoso
en los pulmones disminuye.

En la bronquitis crónica, la capa que cubre el interior de las vías
respiratorias permanece constantemente irritada e inflamada, lo que
causa la hinchazón de esta capa. Grandes cantidades de moco se
forman dentro de las vías respiratorias, lo que dificulta la
respiración.

La mayoría de las personas con EPOC padecen enfisema y
bronquitis crónica al mismo tiempo, pero la gravedad de cada
afección varía según la persona. Por lo tanto, el término general
EPOC es más apropiado.

Perspectivas

La EPOC es una causa importante de discapacidad y ocupa el tercer
lugar entre las causas de muerte en los Estados Unidos. En la
actualidad, 16 millones de personas tienen un diagnóstico de EPOC.
Es posible que muchas más personas tengan la enfermedad sin
saberlo.

La EPOC aparece lentamente. Los síntomas a menudo empeoran con
el tiempo y pueden limitar la capacidad de una persona para realizar
sus actividades diarias. La EPOC severa puede impedirle realizar
incluso actividades elementales, como caminar, cocinar o cuidar de
su cuidado personal.

La EPOC casi siempre se diagnostica en personas de edad madura o

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