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Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)
Alrededor de 15 millones de personas en los Estados Unidos sufren
de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y el número
sigue en aumento. Además, la EPOC es la tercera causa de muerte
en los Estados Unidos.

¿Qué es la EPOC?

La EPOC es en realidad un grupo de enfermedades pulmonares,
siendo las más comunes el enfisema y la bronquitis crónica.

El enfisema es una enfermedad en la que los sacos de aire dentro
de los pulmones (llamados "alvéolos") se dilatan excesivamente
(como un globo que se ha inflado casi hasta el punto de estallar).
Esta dilatación excesiva se debe a las paredes dañadas de los
alvéolos, lo que provoca el colapso del tracto respiratorio.
La bronquitis es una inflamación de los bronquios. Los bronquios
comunican la tráquea a los pulmones. Cuando los bronquios se
inflaman, el flujo de aire que entra y sale de los pulmones se
reduce. Además, hay un exceso de moco que se estrecha y obstruye
el tracto respiratorio. Se considera que la bronquitis es crónica
cuando ha durado tres meses o más, dos años seguidos.
La EPOC dificulta la respiración porque el flujo de aire dentro y
fuera de los pulmones está parcialmente obstruido. La EPOC
también puede producir presión arterial alta en los pulmones
(hipertensión pulmonar), que puede conducir a un tipo de
enfermedad cardíaca llamada "enfermedad cardíaca pulmonar".

¿Cuál es la causa de la EPOC?

El consumo prolongado de cigarrillos es la causa de casi todos los
casos de enfisema y bronquitis crónica. Además, hasta el 20 por
ciento de los fumadores padecen EPOC.

La enfermedad es más común en:

gente blanca
Personas mayores de 60 años.
Personas que trabajan en ambientes contaminados por humos
químicos y polvo dañino que pueden dañar los pulmones.
Personas que sufren de asma crónica.
Personas con antecedentes familiares de enfisema
Otros factores, como la exposición pasiva al humo de tabaco, la
contaminación del aire, el bajo peso al nacer y otras infecciones
pulmonares, también pueden hacer que una persona sea más
susceptible a la EPOC.

¿Cuales son los sintomas?

Muchas personas creen que los síntomas de la EPOC son
simplemente algo que viene con la edad y no un signo de algo más
serio. Por esta razón, es posible que alguien sufra de EPOC durante
un tiempo prolongado antes de que los síntomas se conviertan en
un problema lo suficientemente grande como para consultar al
médico.

Las personas que sufren de EPOC suelen tener los síntomas de
enfisema y bronquitis crónica.

En las primeras etapas de la EPOC, los síntomas son:

Una tos que generalmente produce una gran cantidad de moco
(esputo) en los pulmones.
Dificultad para respirar, dificultad para respirar y sibilancia.
Una sensación de cansancio, incluso después de realizar actividades
diarias simples.
Dificultad para dormir porque uno se despierta sin aliento o
tosiendo.
En etapas más avanzadas de la EPOC, los síntomas son:

Una decoloración azulada de la piel de los labios y los dedos de las
manos y los pies (lo que se llama "cianosis").
Una acumulación de líquido en las piernas y los pies (lo que se
llama "edema").
Una falta extrema de aliento que hace que sea muy difícil realizar
todo tipo de actividades.
Adelgazamiento
Dolor de cabeza al despertarse por la mañana.
¿Cómo se diagnostica la EPOC?

Es importante diagnosticar la EPOC en sus etapas iniciales. Cuanto
antes deje de fumar y evite otros factores de riesgo que puedan
agravar la EPOC, mayores serán las posibilidades de disminuir el
daño pulmonar.

La mayoría de los médicos pueden hacer un diagnóstico provisional
de EPOC a partir de los síntomas informados por el paciente y
realizar un examen físico. Otros estudios útiles son:

Radiografías de tórax, que se utilizan para descartar otras
enfermedades que tienen los mismos síntomas que la EPOC.
Espirometría, que es un estudio de función pulmonar que mide qué
tan bien entra y sale el aire de los pulmones.
Análisis de sangre (gasometría arterial y oximetría), que permiten
determinar la cantidad de oxígeno presente en el torrente
sanguíneo.
Electrocardiografía (ECG) y ecocardiografía, que se utilizan para
descartar cambios cardíacos que podrían causar los mismos
síntomas.
Si se sospecha EPOC en pacientes que son jóvenes o que nunca han
fumado, se realiza un análisis para detectar una proteína sanguínea
llamada «alfa1-antitripsina». Las personas que no tienen suficiente
de esta proteína en la sangre a menudo tienen EPOC.

¿Cómo se trata la EPOC?

Aunque los síntomas pueden aliviarse con tratamiento, la EPOC no
tiene cura. Una vez que las vías respiratorias y los pulmones se han
dañado, el daño es irreversible. El tratamiento puede incluir
cambios en el estilo de vida, medicamentos y, en casos
excepcionales, cirugía.

Modificación del estilo de vida

Si fuma, abandone el hábito.
Sigue una equ

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